observación de aves: el investigador mantiene los ojos bien abiertos para la próxima pandemia (2004)

Para Robert G. Webster, Ph.D., la cuestión no es si el mundo va a ver otra pandemia de gripe, pero cuando. Y él quiere asegurarse de que estamos listos.

Desde 1999, esta autoridad mundial sobre la gripe en el Hospital de Investigación Infantil St. Jude en Memphis, TN, ha estado llevando a cabo un estudio a gran escala, patrocinado por el theernment, para investigar los cambios en las cepas clave aviar (de aves) de la gripe en el sudeste asiático. Mediante el seguimiento de las cepas de gripe emergentes en las aves acuáticas, aves de corral y otras especies en los países asiáticos clave, el Dr. Webster es mantener un ojo vigilante sobre aquellas cepas con mayor probabilidad de causar una pandemia mundial. Su esperanza es que la información que él y sus colegas recoger permitirá a los funcionarios de salud prepararse para lo inevitable mejor.

De mayor interés para el Dr. Webster es H5N1, una cepa de influenza particularmente peligroso que ha demostrado ser fatal en aproximadamente el 60 por ciento de los casos humanos hasta ahora. En 2004, el virus H5N1 ha causado brotes en aves de corral en ocho países: Camboya, China, Indonesia, Japón, Laos, Corea del Sur, Tailandia, Vietnam y Malasia.

Más preocupante, que ha infectado a personas en Tailandia y Viet Nam. “Esto es muy alarmante, ya que el virus H5N1 ha aprendido nuevos trucos”, dice.

Recientemente, el Dr. Webster y sus colegas encontraron una fuerte evidencia de que el virus H5N1 está experimentando la deriva antigénica indicando que se ha hecho un hogar a largo plazo por sí mismo en Asia. En los virus aislados de los mercados de aves vivas en Hong Kong y provincias chinas clave desde 2000 a 2004, los investigadores encontraron variantes del virus H5N1 que podrían atribuirse a que el virus que surgió en Hong Kong en 1997. Estas variantes condujeron a la aparición de una cepa H5N1 dominante en pollos y patos que fue responsable del brote 2003-2004.

“H5N1 se está volviendo endémica en Asia, lo que significa que seguirá siendo un problema para la salud humana”, advierte.

Otra preocupación es que las cepas H5N1 son cada vez más mortal, incluso para las aves acuáticas, el reservorio natural de los virus de influenza. “Antes, patos silvestres y aves costeras podrían llevar a estos virus y no experimentar ninguna enfermedad”, dice. “Lo que ha cambiado es que los virus han evolucionado en aves domésticas y estos virus están matando patos.”

Además, el descubrimiento del virus H5N1 en algunas aves migratorias muertas, como garzas, gorriones y palomas, conduce el Dr. Webster para preguntar si la misma cepa del virus H5 que está infectando a las aves de corral y la gente puede estar infectando a las aves migratorias salvajes del mundo, lo que podría aumentar significativamente la posibilidad de una pandemia. Para ayudar a responder a esta pregunta, él y su equipo de investigación están trabajando con funcionarios de medio ambiente de Canadá para poner a prueba los patos que migran hacia el sur desde Canadá.